Imagina recibir una solicitud de amistad de Facebook del difunto. Esto me pasó no una, sino dos veces. La cuenta pertenecía a una pariente lejana llamada Carolyn que falleció en 2020 a la edad de 96 años debido a complicaciones relacionadas con el COVID-19.

La nuera de Carolyn, Janet, dice: “Incluso a los 90 años, Carolyn era algo activa en Facebook. [Después,] fue una herramienta útil para compartir información sobre su fallecimiento y le dio a la familia un lugar para examinar fotos antiguas, ya sea como recuerdos o para usar en su obituario”.

En el más allá digital, Carolyn se había convertido en lo que los expertos llaman un “zombi digital”. Su cuenta había sido reactivada después de su muerte, y no por accidente.

Piratas informáticos digitales
La historia de Carolyn es común. Muchos usuarios de las redes sociales interactúan diariamente con estos llamados zombis digitales sin siquiera darse cuenta. Por supuesto, los zombis digitales no cobran vida por sí solos. Mientras investigaba la historia de Carolyn, descubrí que los piratas informáticos, o ladrones de tumbas digitales, atacan con frecuencia estas cuentas. Para la mayoría, es un proceso simple informar cuando su cuenta ha sido pirateada, pero para los usuarios fallecidos, alguien más debe notar los cambios en la cuenta.

El impacto de ver a un pariente o amigo fallecido activo en línea puede reavivar el dolor. Para Jack, el hijo de Carolyn, escuchar que la cuenta de su madre había sido pirateada fue horrible.

“[Yo] ciertamente [sentía] una sensación de violación”, afirma. “Mi preocupación más apremiante era por algunos de mis hermanos que viven más lejos y [habían] confiado en Facebook para mantenerse en contacto con mamá. No quería que vieran una publicación pirateada”.

Debido a que los familiares y amigos deben notar un problema primero, las políticas actuales de Facebook no son útiles para eliminar estas cuentas. Y el robo de tumbas digital puede provocar cambios fundamentales en las políticas de privacidad.

Los ladrones de tumbas digitales pueden obtener ganancias pirateando cuentas fallecidas. Según una encuesta de 2013, el valor promedio de los activos digitales de una persona, incluidas cuentas bancarias, registros médicos, fotos, blogs y videos, ascendía a alrededor de $35,000. Los datos de celebridades pueden valer aún más.

El experto Gary Rycroft argumenta en The Digital Afterlife, por ejemplo, que un blog de Anne Frank sería valioso, pero sería una explotación piratear los datos. La cuenta de Twitter de Stan Lee, por ejemplo, se usó después de su muerte para promocionar una línea de cómics de NFT. No en vano, esto fue recibido con cierta reacción violenta.

Incluso las cuentas que no son de celebridades, como la de Carolyn, pueden ser valiosas para los piratas informáticos. “Deepfakes y otras formas de suplantación digital de los muertos facilitan la estafa a personas e instituciones”, explica la Dra. Tamara Kneese, directora de participación de desarrolladores en el grupo de software y tecnología avanzada de Intel.

Estas estafas van desde vender gafas de sol Ray-ban hasta votar en elecciones. Hay estafas aún más nefastas en Japón.

“Japón tiene una gran cantidad de personas mayores. Entonces, [estas pandillas] hacen un seguimiento de quién ha fallecido, y luego se comunican con la familia y les dicen que ‘tenemos acceso a todas sus cosas en línea’. A menos que me dé dinero, podemos hacer esto o aquello’. Esa ha sido una tendencia inquietante”, dice el Dr. Faheem Hussain, profesor clínico asociado en la Escuela para el Futuro de la Innovación en la Sociedad de la Universidad Estatal de Arizona.

Combatiendo a los piratas informáticos
Aunque Facebook tiene políticas sobre el más allá digital, como una función de conmemoración donde puedes convertir la cuenta de un difunto en una página de Facebook, todavía hay agujeros que son vulnerables. En el caso de Carolyn, una vez que lo denuncié, las políticas de Facebook solo tenían información sobre hacerse pasar por un amigo o un extraño y no cubrían la suplantación de un individuo muerto.

Sin embargo, descubrí que podía solicitar la adición de un contacto heredado para el perfil de Carolyn. Un contacto heredado es una persona designada para manejar una cuenta fallecida después de que un usuario haya fallecido. Al hablar con Jen Ridings, gerente de comunicación de políticas en Facebook, me sorprendió la facilidad del proceso.

“Puede seleccionar un contacto heredado en la sección Configuración de conmemoración de la Configuración general de la cuenta de Facebook”, explica Ridings. “El contacto heredado no obtiene acceso a la cuenta ni a los mensajes, pero se le permite, a través de la asignación, moderar el perfil del usuario fallecido, descargar el contenido compartido del fallecido y deshabilitar el perfil”.

Estos contactos pueden ayudar a disminuir la cantidad de ladrones de tumbas digitales, dice el Dr. Jed Brubaker, profesor asociado de ciencias de la información en la Universidad de Colorado Boulder, quien ayudó a escribir el software para crear Legacy Contacts.

“[La conmemoración] termina protegiendo la cuenta de varias maneras. Por ejemplo, no puede iniciar sesión en una cuenta que ha sido conmemorada”, dice Brubaker.

Desafortunadamente, hay una gran acumulación de solicitudes de conmemoración. Según un informe de 2022, un récord de 3,4 millones de muertes como resultado de COVID-19 provocó un aumento en las cuentas de fallecidos. El Instituto de Ciencias de Oxford predice que para 2070, Facebook tendrá más usuarios fallecidos que vivos.

Incluso con el aumento del número de cuentas fallecidas, estos problemas parecen

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