El ingenio de los inventos humanos abarca la historia. Desde el uso de herramientas de piedra hace casi tres millones de años hasta inventos modernos como los autos eléctricos y las impresoras 3D, los humanos siempre se han propuesto encontrar una mejor manera de hacer las cosas.

La mayoría de los inventos o descubrimientos han sido el resultado de una búsqueda intencional. Sin embargo, algunos de los inventos en los que confiamos hoy en día son fruto de pura casualidad. Aquí hay cinco inventos accidentales.

1. Horno de microondas

Un ingeniero autodidacta con educación de quinto grado es el responsable del horno de microondas. Después de ser contratado como el cuarto empleado de Raytheon en 1925, Percy Spencer se convirtió en un experto en tubos de vacío, lo que lo llevó a trabajar con magnetrones. En 1945, mientras estaba parado cerca de un magnetrón activo, una barra de chocolate se derritió en su bolsillo y nació una nueva idea. Spencer pasó a desarrollar el horno de microondas para Raytheon, ganando solo dos dólares por la patente.

La invención no fue un éxito comercial para Raytheon debido al gran tamaño y alto costo de los primeros microondas. Pero finalmente se popularizó en la década de 1970 y muchos hogares estadounidenses tenían un horno de microondas.

2. Penicilina

En 1928, un médico y microbiólogo escocés, Alexander Fleming, descubrió sin darse cuenta lo que se convertiría en el primer antibiótico adecuado del mundo. Después de regresar de unas vacaciones, encontró moho creciendo en una placa de Petri de estafilococos. Se dio cuenta de que las bacterias cercanas al moho estaban muertas, lo que lo llevó a darse cuenta de que una sustancia química específica para el moho podría defenderse contra las infecciones bacterianas.

Lo llamó penicilina. Pero fue un desafío cultivar suficiente en el laboratorio, y no fue hasta la década de 1940, después del uso de tanques de fermentación, que la penicilina estuvo ampliamente disponible. En 2017, una muestra conservada del molde de Fleming, junto con su firma e inscripción, se vendió por 24 375 libras esterlinas, unos 28 800 dólares.

3. Teflón

Mientras trabajaba en DuPont como químico, Roy J. Plunkett participó en la investigación de refrigerantes. En 1938, descubrió que una muestra congelada de tetrafluoroetileno se había convertido inesperadamente en un polímero ceroso blanco llamado politetrafluoroetileno (o PTFE). Eventualmente, dado el nombre de marca Teflon, descubrió que el PTFE no reaccionaba con casi todos los productos químicos. Increíblemente resbaladizo, este material tenía una amplia variedad de aplicaciones.

Aunque es conocido principalmente por su uso en utensilios de cocina antiadherentes, el PTFE es un recurso valioso en las industrias aeroespacial, automotriz, industrial y farmacéutica. Plunkett recibió la Medalla John Scott en 1951, y los asistentes a la ceremonia recibieron moldes para panecillos recubiertos de teflón. Muchos años después, en 1985, Plunkett fue incluido en el Salón de la Fama de los Inventores Nacionales.

4. Vaselina

La vaselina comenzó en un campo petrolero de Pensilvania en 1959, cuando el químico Robert Chesbrough descubrió que los trabajadores petroleros usaban un residuo llamado “cera en barra” para tratar sus quemaduras y cortes. Durante los siguientes diez años, Chesbrough perfeccionó su proceso para extraer y purificar el material en vaselina. Para crear interés en su producto, Chesbrough quemaría su propia piel y aplicaría el petróleo, mostrando quemaduras anteriores que sanaron gracias a su creación.

Si crees que es extraño, creía tanto en sus poderes curativos que comió una cucharada de vaselina todos los días hasta su muerte a los 96 años. Según el fabricante, la vaselina cumple con los requisitos de la FDA como segura para el consumo humano, aunque enfatizan que es de uso tópico y que no debes consumirlo.

5. Velcro

En 1948, el ingeniero suizo George de Mestral regresó de una caminata con su perro y descubrió que ambos estaban cubiertos de rebabas. Mientras los examinaba bajo un microscopio, descubrió que las fresas tienen pequeños ganchos que se adhieren al cabello, la piel o las fibras de la ropa. Este descubrimiento lo inspiró a crear un sistema de cintas de sujeción con ganchos y bucles entrelazados similares.

El nombre “Velcro” es una combinación de las palabras francesas para “terciopelo y ganchillo”, que significa “terciopelo y ganchos”. Hecho principalmente de nailon, tomó varios años perfeccionarlo, pero se perfeccionó y patentó en 1955. El velcro ahora es un componente esencial para todo, desde agrupar cables eléctricos hasta asegurar artículos en misiones espaciales.

 

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